This claim is repeated so often that it's almost conventional wisdom. Robert Reich's op-ed in the NYT was even titled, "Poor Americans are getting hit hardest by the rising gas prices." But is it true? Not according to Larry Bartels. In his new book, Unequal Democracy, Bartels examines data from 1949-2005, and writes:

[A] 50% increase in the real price of oil would reduce the real incomes of families at every income level by a similar amount, about 1.5 percentage points.
Just some food for thought.

9 comments:

shunted said...

A 1.5% drop in income is harder to cope with for a poor person than for a rich person. I don't know much about economics but it seems that this should be the case. If it is then it would be true that poor people are getting hit the hardest. Proportionately they aren't getting hit harder but in terms of coping ability they are.

Is my reasoning flawed?

Economics of Contempt said...

The loss due to high oil prices is expressed as a percentage of income, so it should (mostly) control for the differences in ability to bear the loss. The more you make, the more you lose in nominal terms. For instance, a 1.5% drop in income amounts to a $1,500 loss for someone with a $100,000 income, but only a $600 loss for someone with a $40,000 income.

It's probably true that the person with a $100,000 income can cope with a $1,500 loss better than the person with a $40,000 income can cope with a $600 loss, so you're right to the extent that that's true. But I don't think the difference in ability to cope with a 1.5% drop in income would be that big. Then again, I'm not a labor economist, so I'm not completely up to date on the differences in consumption/saving among income quintiles.

shunted said...

I'm definitely not a labor economist as well but given that we have a negative savings rate it seems to me that minor decreases in income can cause a great deal of pain. In my mind it would mean the difference between solvency and bankruptcy for a potentially large segment of the population. Particularly for those with relatively high debt loads. So this is why I have been under the impression that higher gas prices do disproportionately affect the poor.

Barry Deutsch said...

I think Bartels is probably mistaken. The data referred to in my post comes from the Congressional Budget Office, which in turn (I assume) got their data from the US government's surveys of consumer spending and income. And what they found totally contradicts what you claim here.

What data source does Bartels use which is, in your view, much more accurate than the CBO?

Economics of Contempt said...

Barry,

Bartels used data from the Census Bureau's Historical Income Tables. I highly doubt Bartels is mistaken -- he's arguably the top political scientist in the country, and extremely rigorous in his statistical analysis.

I think you're misinterpreting the CBO data. Saying that low-income households pay 22% of their income on energy doesn't prove that they're hardest hit by the high oil prices. There are lots of other variables. For one thing, the poor live disproportionately in cities where there is public transportation, so they can mitigate the effects of rising oil prices by shifting to more public transportation. Also, the consumer surveys were no doubt conducted when oil was relatively cheap. There's always a significant lag in the data. If the poor are spending the same percentage of their income on energy with high oil prices as they were with low oil prices, then that means they've adjusted their behavior in response to the high oil prices. You can't assume that low-income households' spending on energy is fixed.

The point is, the CBO data you cite don't necessarily support the claim that high oil prices disproportionately hurt the poor.

Barry Deutsch said...

Point well taken. Thanks for the discussion.

Trần Duy Thuận said...

Trần Duy Thuận Blog đang cần nhận gia công tại nhà. Ai có cần người nhận gia công tại nhà tphcm liên hệ mình nhé. Truy cập vào đặt vé máy bay giá rẻ vietjet để có thêm kinh nghiệm khi đi máy bay nhé.

mua thuoc tot said...

Collagen là thành phần giúp da chống lại quá trình lão hóa và giúp trẻ hóa làn da những thực phẩm nhiều collagen sẽ giúp bạn dể dàng bổ sung collagen vào cơ thể.Mất ngủ hiện nay đang diễn ra một cách nhanh chóng , ở mọi lứa tuổi khác nhau , mất ngủ phải làm sao ? Bị mất ngủ nên dùng thuốc hoặc đến gặp bác sĩ điều trị. Cách làm kem trắng da không phải là khó , sau đây là công thức kem trộn trắng da toàn thân dể dàng và đơn giản , bạn có thể làm tại nhà. Trí nhở tốt là mon muốn của hầu hết mọi người , vậy làm thế nào để có trí nhớ tốt ? Có nhiều cách đơn giản giúp bạn làm được điều đó. Giảm cân hiện nay đang là một xu hướng của mọi người , đặc biệt là phái nữ. Để giảm cân cấp tốc 1 tuần không quá khó, nên có một chế độ tập luyện và ăn uống một cách khoa học và có lộ trình sẽ giảm cân được. Gan là bộ phận giúp cơ thể lóc các độc tốt torng cơ thể , uống gì mát gan đẹp da ? Có nhiều thức uống không chỉ giúp đẹp da mà còn giúp mát gan.

Fire Ball said...

Nếu bạn đang đi tìm trung tâm điện máy cũ ở tphcm. Thì hãy ghé vào shop thằng ghờm. Nếu bạn cần mua tủ lạnh cũ, máy lạnh cũ tiết kiệm điện hay mua máy giặt cũ hcm. Hãy đến với shop thằng ghờm chúng tôi đảm bảo bạn sẽ hài lòng và tìm được sản phẩm bạn cần mua.

Ngôi nhà kiến thức là nơi tổng hợp kiến thức những kiến thức hữu ích như từ viết tắt fa là gì, www là gì, atsm là gì... Hãy đến để cập nhật kiến thức nhé.